El desastroso debut de los primeros semáforos del mundo: Londres 1868

En la década de 1860, el tráfico en las carreteras británicas, especialmente en las ciudades, y más específicamente en Londres, experimentó un aumento masivo. El crecimiento de la población y de los negocios generó una creciente necesidad de transporte dentro de la ciudad. Esta situación llevó a la apertura del metro en la misma década para abordar la creciente demanda. Al mismo tiempo, los comerciantes requerían métodos eficientes para transportar productos desde las tiendas o almacenes por carretera hasta la estación de tren más cercana.

Hacia mediados de la década, los trenes comenzaron a superar a las vías fluviales como medio de transporte de mercancías en el país. A medida que el comercio marítimo local disminuía en Londres, los trenes tomaban el relevo, y los comerciantes necesitaban llevar sus productos por carretera hasta las estaciones. Esto generó un aumento en la congestión de las calles londinenses.

Además, la propiedad de vehículos personales estaba en aumento entre las clases altas, que compraban o alquilaban carruajes. El aumento de la población y del turismo, impulsado por la facilidad de viajar a la capital en tren en lugar de pasar días viajando a caballo, dio lugar a un mayor número de taxis y coches de alquiler público, especialmente fuera de las estaciones de tren, listos para llevar a los recién llegados a dar un recorrido por la ciudad.

Ante este caos vehicular, se ideó un ingenioso dispositivo para asegurar el paso seguro del tráfico en la metrópolis. El 9 de diciembre de 1868, aquellos londinenses que transitaban por la intersección de Great George Street y Bridge Street se encontraron con la visión de los primeros semáforos del país.

¿Quién inventó el semáforo?

Los semáforos fueron diseñados por John Peake Knight, superintendente del Ferrocarril del Sudeste. Knight había presentado pruebas ante un comité de la Cámara de los Comunes en las que destacaba los beneficios de seguridad del sistema de semáforos, y el comité se pronunció a favor de la introducción de las nuevas señales.

La tarea de crear los semáforos recayó en Knight, y el diseño inicial consistía en un pilar con brazos de semáforo. Cuando los brazos estaban posicionados a 90 grados respecto al pilar, el tráfico debía detenerse, y cuando estaban a 45 grados, el tráfico debía «ser cauteloso». Las señales eran simples y estaban diseñadas para reemplazar los movimientos de los brazos de un agente de tráfico.

Para permitir que los conductores vieran las señales por la noche, se agregaron luces rojas y verdes al dispositivo, que fue fabricado por los fabricantes de señales ferroviarias Saxby and Farmer. Este fabricó un elegante pilar de hierro, de 24 pies de altura y con un peso de cinco toneladas, pintado de verde y «aliviado con dorado».

Inicialmente, el nuevo semáforo fue un éxito, pero tres semanas después de su instalación, el 2 de enero de 1869, ocurrió un desastre cuando una válvula de gas con fugas causó la explosión del semáforo. El oficial de policía que operaba la señal sufrió terribles quemaduras en el rostro. Los semáforos fueron declarados un peligro para la seguridad y retirados de inmediato.

El tráfico de Londres continuó su curso sin semáforos hasta 1929, sesenta años después de que se erigiera el primer conjunto de John Peake Knight.

Respecto a Knight, continuó con su carrera ferroviaria, trabajando como gerente de la Brighton Railway Company hasta su muerte a la edad de 58 años el 23 de julio de 1886. Está enterrado en el Cementerio de Brompton.

Una placa azul conmemorativa de Knight como el inventor de los primeros semáforos del mundo se puede ver en Londres, en el número 12 de Bridge Street.

Fuente: The Victorianist